自律神經失調是甚麼?

「醫師,我這樣是不是自律神經失調?」

這幾乎是身心科門診每天都會被詢問的問題。

要回答這樣的問題,我們必須先了解甚麼是自律神經系統。我常常會用簡單的方式和個案講解,簡單的說,身體有許多我們意識管轄不到的生理運作,那就是屬於自律神經系統。舉例來說,此刻你正在呼吸,心跳也正常跳動,這些自然而然的生理運作,你不需要再分心去控制,你也無法透過你意志力控制讓心跳隨意地加速或減緩。這種生理的自然調控就是由我們的自律神經系統來控制。

自律神經系統調控我們生活大大小小的生理運作,包括:心跳、呼吸、唾液分泌、腸胃蠕動、血壓變化….等。所以在我們沒有意識到的情況下,這套神經系統全天候都默默地為我們努力工作。

如果是在遭遇危急情況的時候,自律神經系統也會即時有效率地快速反應。我常會舉例,如果今天診所裡失火了,你會怎麼樣。大部分的人想都不需要想就會回答:「快逃!」於是在危急的情況下,一個人心裡只想到「快逃」,然後拔腿就往外跑。於此同時,心跳加快、呼吸變快、血壓上昇,連汗都不流了,這些配合逃跑的生理機制不待我們「意識」的反應就馬上配合運作,讓人可以在最短的時間達成「逃命」的效率。因此,自律神經系統不僅僅是平時默默地為我們維持生理運作,在遭遇危險時,還能夠有效率地自發調控,讓我們的生理能夠配合反應緊急事件。

但很多時候,「有效率的」並不總是最好的。我們的生活並不是隨時都處於危急的狀態,突如其來的心跳加快、莫名的呼吸急促,在沒有需要因應緊急情況的時候,都會為我們的生活帶來不少困擾。

在健保普及醫療方便的台灣,常見有許多人因為頭痛、心悸、胸悶、胃痙孿….等這類身體莫名的不適而反覆求診,但最後往往得到內科醫師身體檢查結果正常的結論。這些讓人很明確感受到的不舒服並沒有身體器官器質性異常,但卻出現了「功能性」的問題,這很有可能就是「自律神經失調」。